La dieta no causó la extinción de los neandertales

neandertal y hombre moderno

La desaparición de los neandertales hace unos 30.000 años constituye uno de los grandes misterios de la antropología. El ser humano moderno, el Homo Sapiens, había convivido con los neandertales durante unos 150.000 años. ¿Qué llevó a la extinción de éstos?

Una de las hipótesis más populares se refiere a la dieta de ambas especies. El análisis químico de restos fósiles ha encontrado un mayor nivel de isótopos de nitrógeno en los huesos de humanos, lo que sugiere que su dieta incluía grandes cantidades de pescado, mientras que los neandertales se habrían centrado en animales terrestres como el bisonte y el mamut.

Pero estos estudios asumían que los niveles de isótopos de nitrógeno eran estables a lo largo del tiempo. Ahora, unos investigadores de la Universidad de Tubinga (Alemania) y el Museo Nacional de Prehistoria en Eyzies-de-Tayac (Francia) han averiguado que este no era el caso.

Sus datos, recogidos en el Suroeste de Francia, revelan que el contenido de isótopos de nitrógeno en los huesos de animales aumentó drásticamente a lo largo del tiempo, y este cambio en gran medida coincidió con la llegada de los primeros humanos modernos a la zona.  Este incremento en el contenido de isótopos de nitrógeno en la fauna pudo deberse a varios cambios climáticos, como una aumento de la aridez.

Los investigadores consideran que las diferencias observadas hasta ahora entre neandertales y humanos modernos no se deben a una dieta diferente, sino a que los datos recopilados para neandertales por lo general eran anteriores a los recopilados para humanos. Por tanto, los neandertales se alimentaban de animales con un mayor contenido de isótopos de hidrógeno, pero no porque cazasen distintos animales. Si se comparan datos de humanos y neandertales recogidos en la misma época, sus niveles de isótopos de nitrógeno son similares. La conclusión es que, si la dieta de ambas especies era similar, ésta no pudo haber causado la extinción de los neandertales.

Estos resultados se suman a otros hallazgos recientes, los cuales muestran que los neandertales tenían unas habilidades mayores de lo que se solía pensar; en su conjunto, la tendencia actual en la antropología indica que las diferencias entre humanos modernos y neandertales eran realmente pequeñas. En cualquier caso, la extinción de estos últimos seguirá siendo un misterio por el momento.

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