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Biografía de Claudio Ptolomeo. ¿Quién fue y qué hizo?

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Retrato de Claudio Ptolomeo (1584). Crédito: Dominio público.

Una pregunta habitual en los niños es: ¿por qué se pone y se quita el sol?

Hasta el siglo XV se creía que el día y la noche se turnaban porque el sol giraba alrededor de la Tierra.

Esta conclusión llegó de la mano de un antiguo científico griego llamado Claudio Ptolomeo, que completó la creación del sistema geocéntrico de la organización del mundo.

Si bien su sistema sirvió de utilidad durante cerca de 14 siglos, no se conservan demasiados datos sobre la vida de Ptolomeo. De hecho, ni siquiera se saben las fechas de nacimiento y muerte exactas del científico pero sí se conocen sus numerosas observaciones astronómicas.

Probablemente nació a finales del siglo I y vivió una larga vida, aproximadamente unos 70 u 80 años.

Se le ha atribuido una relación con la dinastía egipcia, pero esta conclusión es equívoca.

Obra de Claudio Ptolomeo

Claudio Ptolomeo vivió y trabajó en Alejandría, la ciudad a orillas del Nilo. Allí, en la célebre biblioteca de Alejandría, se guardaban las obras de grandes astrónomos griegos como Hiparco, Anaximandro, Tales de Mileto o Anaxágoras.

Los antiguos griegos pensaban que la Tierra giraba alrededor del sol, pero no encontraron la forma de probar sus teorías con cálculos matemáticos precisos.

Ptolomeo reunió los estudios de sus predecesores, formuló sus propias teorías y formó un sistema lógico y bien fundado.

La teoría geocéntrica de Ptolomeo

El razonamiento de Ptolomeo consistía en lo siguiente: si la tierra rotase, entonces las nubes que se encuentran en ella se dirigirían hacia el oeste. Además los cuerpos que se dejan caer no caerían en el mismo sitio, pero este no es el caso porque la tierra es estacionaria y es el sol el que gira a su alrededor

En la actualidad, sabemos que Claudio Ptolomeo estaba equivocado. De hecho la Tierra no es el centro del universo sino que forma parte de un conjunto de planetas que giran alrededor de una de las millones de estrellas que forman parte de una de miles de millones de galaxias.

Años antes, mientras Ptolomeo observaba el cielo estrellado, comenzó a pensar en el calendario estelar de Hiparco que describía miles de estrellas

De hecho, Hiparco había construido instrumentos especiales como el astrolabio para poder observar las estrellas con más exactitud

Ptolomeo presentó su propio sistema de organización del universo en el tratado ‘El Almagesto.

El sistema de Ptolomeo era geocéntrico y, según su teoría, en el centro del universo se encontraba la tierra. Alrededor de ella giraban la Luna, Venus, el Sol, Marte, Júpiter, Saturno y las inmóviles estrellas.

Éste sistema llegó a ser considerado tan perfecto que fue la teoría dominante durante 1400 años y estuvo bajo la protección de la iglesia cristiana, debido a que los padres santos querían que la tierra fuese considerada el centro del universo.

El mero intento de cuestionar el sistema de Ptolomeo estuvo a punto de costarle la vida al científico Galileo Galilei. De hecho, Giordano Bruno fue quemado en la hoguera por ello.

Controversia sobre la teoría de Ptolomeo

A finales de los años 70 del siglo XX, el geofísico americano Robert Russell Newton comprobó y corroboró los datos de Ptolomeo a través de un ordenador y sus resultados fueron publicados en la obra llamada «El crimen de Claudio Ptolomeo» (1977), encontrando una asombrosa conclusión.

Según Russell Newton, el científico griego Ptolomeo había falsificado los resultados de sus observaciones astronómicas para que se adaptasen mejor a su teoría, los cuales aplicó a su obra «El Almagesto».

Así, su teoría se apoyó en cálculos creados para su teoría y no en la observación que realizó

Actividad científica de Claudio Ptolomeo

Sin embargo, los intereses de Ptolomeo iban más allá de la astronomía. Escribió libros de matemáticas, óptica y teorías musicales.

En la época del Renacimiento, había una demanda tan elevada de sus obras de astronomía que era considerado prácticamente un profeta.

Ptolomeo también hizo un gran aporte al mundo de la geografía: su segundo trabajo llamado «Geographia«, describía la parte del mundo que se conocía en su época así como coordenadas de las 400 ciudades más importantes de aquel entonces, realizando un aporte incalculable a la cartografía.

Mapa de Claudio Ptolomeo reelaborado por Martin Waldseemüller en 1520. Crédito: Dominio Público.

A pesar de que tiene algunas imprecisiones, este trabajo se considera increíble incluso en la actualidad. De hecho, no fue corregido hasta la época del Renacimiento.

Claudio Ptolomeo sostenía que el radio de la tierra era más pequeño de lo que aparentaba en realidad.

Catorce siglos después, Cristóbal Colón cruzó el mar atlántico en busca de la India con los mapas de Ptolomeo en la mano.

Incluso después del descubrimiento de América, que en algún modo contradecía la geografía de Ptolomeo, los mapas del científico se continuaron utilizando.

Hasta el siglo XVIII se lo consideraba una autoridad indiscutible en el mundo de la geografía y la astronomía.

“Sé que soy un mortal y sé que mis días están contados”, escribió el astrónomo griego, «pero cuando mentalmente sigo con entusiasmo el camino de las estrellas, entonces no toco el suelo con mis pies, disfruto de la ambrosía en los banquetes de Zeus«.

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