Dinosaurios: toda la información sobre dinosaurios

Los dinosaurios aparecieron sobre la faz de la tierra en el periodo Triásico. Los científicos sitúan su origen entre 231 y 243 millones de años atrás.

Su tamaño descomunal y su fuerza desmesurada, les permitió reinar por 135 millones de años, desde el inicio del periodo Jurásico, hasta el final del Cretácico, cuando desaparecieron de forma repentina, junto con la masiva extinción del Cretácico-Paleógeno.

periodo cretacico
Dinosaurios del Cretácico

Su nombre deriva del griego deinosterrible” y sauros que significa “lagarto”. La definición de ‘lagartos terribles’, le cuadra perfectamente, y se trata de saurópsidos que constituyen un diverso grupo de animales vistos desde el ámbito taxonómico, morfológico y ecológico.

Características de los dinosaurios

Estos reptiles prehistóricos poblaron prácticamente toda la tierra, sus restos fósiles se encuentran en los cinco continentes, evidenciando la existencia de diversas subespecies dentro del género. Hasta ahora los restos fósiles han permitido a los paleontólogos identificar 500 géneros distintos y más de 1000 especies.

Clasificación de los dinosaurios

Debido a la variedad de especies y géneros, se ha simplificado su caracterización lo mejor posible a través de grupos y subgrupos:

Grupos: saurischia, los de pelvis tipo reptiles; ornithischia, los de pelvis tipo aves.

Postura: bípedos, cuadrúpedos; algunos alternaban las dos posturas.

Reproducción: ovíparos, al parecer todos construían nidos donde poner sus huevos.

Alimentación: carnívoros, herbívoros.

Apariencia: era diversa, sin embargo, compartían rasgos comunes como la piel fuerte y áspera, crestas y hasta cuernos incipientes. Algunos tenían plumas, otros, escamas.

Tamaño: variado, la mayoría era muy grande, aunque se han encontrado fósiles de dinosaurios tipo ave bastante pequeños.

Temperatura: no se sabe con certeza si eran de sangre fría o caliente, algunos estudiosos aseguran que por su gran actividad requerían un gran bombeo cardíaco, característica propia de los animales de sangre caliente.

Dinosaurios y paleontología

Existe una subdivisión de la Paleontología que se dedica exclusivamente al estudio de los dinosaurios; se conoce con el nombre de Dinosaurología. Esta permite establecer una relación entre la genética de los dinosaurios y la taxonomía que actualmente se le asigna.

En 1878, unos mineros descubrieron un fósil dentro de una mina de carbón en Bélgica; resultó ser de un dinosaurio del que ya se habían clasificado anteriormente algunas partes: el Iguanodón.

Luego se encontraron varios fósiles más, esqueletos completos de iguanodón de dos tamaños diferentes, posiblemente los más grandes eran machos y los más pequeños eran hembras. La longitud de los esqueletos era de 9-10 metros los grandes; y de 5-6 metros los pequeños.

Bajo la supervisión de un paleontólogo enviado por El Real Museo de Historia Natural de Bruselas, se realizaron los trabajos de extracción y transporte de los esqueletos. Este descubrimiento permitió reformar el aspecto de los antiguos modelos de iguanadón, más parecidos a un rinoceronte que a un reptil. El paleontólogo se llamaba Louis Dollo y dedicó 40 años de su vida como investigador al estudio del iguanadón.

En Wyoming, se encontraron restos del Diplodocus, Allosaurus, Apatosaurus, Camarasaurus y Stegosaurus. De aquí en adelante, comenzaron las expediciones tras los fósiles de dinosaurios en varias partes del planeta.

En Estados Unidos se encontraron, entre otros, el Triceratops, con sus tres, cuernos bien definidos y el Tyrannosaurus rex, el descubrimiento de este temible carnívoro, animó a los investigadores y al mundo científico a seguir adelante tras la búsqueda de los dinosaurios.

Extinción de los dinosaurios

Al igual que, a pesar de todos los estudios paleontológicos no se tiene con certeza la verdadera apariencia de los dinosaurios, tampoco se sabe con exactitud el proceso desencadenó su extinción. Son muchas las teorías forjadas al respecto, pero son solo eso, teorías.

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La extinción masiva del Cretácico-Paleógeno acabó con la mayoría de los dinosaurios en la Tierra.

Algunas de las que sobresalen se plantean a continuación:

Impacto de Meteorito: una de las teorías más aceptadas, el cual no habría provocado la extinción por sí sólo, sino que propició una serie de consecuencias como vulcanización, calentamiento global, etc., que en conjunto terminó con la vida de los dinosaurios.

Explosión de volcanes: la contaminación de la actividad volcánica, formó densas nubes que impidieron el paso de la luz solar a la tierra.

Cambio climático: el efecto invernadero provocado por el impacto de un meteorito (u otras causas), podría haber provocado su extinción.

Alteración hormonal: el calor excesivo pudo ocasionar cambios hormonales con el resultado de nacimientos solo de machos, causando un claro impedimento reproductivo.

Anomalías en la reproducción: se han encontrado fósiles de cáscaras de huevo que sugieren defectos, como excesiva dureza o muy blandas. Ambas condiciones impedirían el desarrollo de las crías.

Epidemia: el surgimiento de una epidemia que acabó con la vida de los dinosaurios, es otra de las teorías.

Explosión de supernova: la explosión de una estrella de tal magnitud, pudo causar cambios climáticos fatales para la vida en la tierra.

El siglo XIX marca el inicio de la aparición de fósiles de dinosaurios, y desde entonces este maravilloso animal ha causado fascinación en la humanidad. El entusiasmo por todo lo que se relaciona con él, ha generado un programa de donativos para la investigación sobre su paso por nuestra tierra, y las implicaciones que pueda tener en su conformación actual.

Razas de dinosaurios

La clasificación oficial establece varias razas, algunas de ellas son:

Ankylosaurios: estaban en el último grupo que se extinguió antes del Cretácico, herbívoros de gran tamaño, con inmensas placas a modo de armadura.

Ceratopsianos: tenían cráneos enormes con cuernos, se puede establecer comparaciones entre su tamaño y el de los elefantes actuales.

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Triceratops

Hadrosaurios: también conocidos como dinosaurios de pico de pato, tenían crestas en la cabeza, de gran tamaño, herbívoros y al parecer vivían en manadas.

Ornitomimidos: poseían un fino plumaje, que se asemejaba a una capa de pelo, era bípedo, omnívoro, es decir; comía vegetación y carne. Su rapidez les permitía alcanzar velocidades altas, más de 25 kilómetros por hora.

Ornitópodos: herbívoros, de mediano tamaño y sociables, pues se cree que vagaban por las llanuras y bosques en grandes manadas. En su género había bípedos y cuadrúpedos. Tienen el honor de estar entre los primeros ejemplares descubiertos, a esta raza pertenece el iguanodón.

Pachycephalosaurios: herbívoro, bípedo de tamaño mediano-pequeño, este dinosaurio de cráneo grueso era propenso a formar manadas.

Raptores: tenían un gran parecido con las aves actuales, depredador muy temido de postura bípeda. Poseían cerebros más grandes que el promedio, manos de tres dedos con garras firmes y curvadas. A esta raza pertenece el Velociraptor.

Saurópodos: constituyó el grupo de grandes vegetarianos, sus enormes cuellos junto con sus cuerpos y colas exageradamente anchos, son el rasgo distintivo de esta raza. Podían superar los 30 metros de altura y pesar 100 toneladas.

Tyrannosaurus: considerados máquinas de matar, estos carnívoros poseían grandes patas, tronco largo y dientes filosos de gran tamaño. No daban tregua en la batalla y se enfrentaban a cualquier tipo de contrincante. El más famoso es el Tyrannosaurus Rex.

tyrannosaurus rex
Tyrannosaurus rex, el dinosaurio más famoso.

Cuando abordamos el fascinante mundo de los dinosaurios, sentimos la sensación de estar viajando en el tiempo. Imaginarse a esos colosos vagando por todo el planeta, pone de manifiesto lo pequeño que somos en comparación con otros elementos de la naturaleza.

Es cierto que la mayoría de lo que se dice sobre los dinosaurios se basa en la fantasía y tiene muy poco de base sólida, pero la sola idea de que un día se descubrirán nuevos fósiles, que aclaren muchas dudas, mantiene a la comunidad científica a la expectativa.

Evolución de los dinosaurios


Los registros fósiles tienen una interesante historia que contarnos sobre la evolución de los dinosaurios. De ellos sabemos que los primeros dinosaurios, descienden de los arcosaurios, quienes vivieron hace 250 millones de años en el Triásico medio. Los primeros ejemplares que surgieron, fueron los carnívoros bípedos, de una longitud aproximada a los dos metros de largo. El Spondylosoma, de antigüedad incierta, puede ser uno de esos especímenes. La evolución de los dinosaurios se puede clasificar por su género y raza. De esa manera lo desglosaremos en este artículo.

Saurischios

Los primeros fósiles catalogados, previa confirmación verificada, incluyen los saurischios Saturnalia con 225 millones de antigüedad, Herrerasaurios 230 millones y Eoraptor de hace 230 millones aproximadamente. De allí surgieron los Sauropodomorfos y los Terópodos.

pelvis saurischia
Los saurisquios tienen una estructura pélvica de tres puntas muy similar a la de los reptiles. Crédito: Wikimedia

Los sauropodomorfos, a su vez son los predecesores de los Prosaurópodos de los cuales conocemos el Thecodontosaurus, que tenía los siguientes aspectos resaltantes:

  • Cabeza de gran tamaño, postura bípeda.
  • Miembros superiores e inferiores casi del mismo largo.
  • Cabeza estrecha y mandíbulas dotadas de dientes curvos, herbívoro.

La evolución de los prosaurópodos a los Saurópodos, dio como resultado animales gigantescos cuadrúpedos y herbívoros. Sus características resaltantes son:

  • Extremidades: las anteriores un tercio más cortas que las posteriores.
  • Tamaño: desde 20-26 metros de longitud.
  • Posición: cuadrúpedos.
  • Excepciones: el género Brachiosaurus mostraba una variación evolutiva, al tener las extremidades anteriores más largas que las posteriores. Se cree que evolucionaron para alimentarse de los árboles más altos, como lo hicieron las jirafas actuales.

Pterópodos

Se ubican en el Triásico tardío y el Jurásico temprano, están conectados con el género Ceratosauria por compartir características análogas. Eran carnívoros ambos hicieron su aparición al oeste de América del Norte.

Luego aparecieron los Tetanurae a la mitad del Jurásico hasta finales del Cretácico inferior. Algunos de los representantes de esos grupos son: Megalosaurus, Spinosaurus, Compsognathus, Allosaurus, Tyrannosaurus, Albinykus baatar, Parvircursor, remotustodos, estos ejemplares comparten características exclusivas que se preservaron en su evolución, algunas de ellas son:

  • Extremidades: Cambios en la pelvis y en los miembros posteriores diferenciadas por sexo. Los huesos pélvicos se ancharon y los miembros traseros se alargaron. Estos cambios se evidenciaban notoriamente en los machos.
  • Tamaño: desde 4 hasta 30 metros.
  • Peso: desde 5 hasta 20 toneladas.
  • Posición: bípedos y cuadrúpedos.
  • Excepciones: Allosaurus, la cabeza era anatómicamente distinta al resto de sus congéneres; Albinykus baatar y Parvicursor remotus, eran muy pequeños y de peso ínfimo.

La evolución de los terópodos se ramificó en muchos grupos a partir de su árbol filogenético, estas ramificaciones o divisiones sucedieron posiblemente en el Jurásico medio, debido a que los primeros fósiles predecesores de las aves, identificados por los Ornithomimosaurios, se conocen desde hace 127 millones de años, y se extendieron hasta hace 65 millones de años.

Son terópodos excepcionales, porque su dieta es herbívora, carecen de dientes en las mandíbulas y algunos tienen la cola corta. Se piensa que entre ellos pudo estar el linaje de los Harpymimus, Maniraptor, Oviraptosauria, Deinonichosauria y aves. Estos grupos evolucionaron y comparten similitudes notables entre ellos como son:

  • Extremidades: largas y tanto las delanteras como las traseras son equiparables. Algunos especímenes muestran la evolución al tener uñas curvas, semejantes a las de las aves, otros tienen el segundo dedo alargado en forma de una hoz, forma también precursora de las patas de las aves.
  • Tamaño: algunos muy grandes entre 4-7 metros de longitud; otros pequeños entre 60 centímetros y 2 metros.
  • Peso: varia de manera asombrosa, los grandes están entre 5-14 toneladas; los pequeños, entre 200 gramos y 4 kilos.
  • posición: Sigue el debate en cuanto a cómo se desplazaba, por su conformación tan pesada, al menos los más grandes serian cuadrúpedos.
  • Excepciones: algunos especímenes del género Deinonichsauria son muy parecidos a los lagartos con una complexión estrecha, cola larga y extremidades alargadas con garras, sin terminaciones en uña curva.

Evolución de los dinosaurios emplumados 

Archaeopteryx considerado por largo tiempo el predecesor cercano aviario, es un género extinto conformado por los caracteres intermedios, entre los dinosaurios emplumados y las aves actuales.

Durante el siglo IXX, los paleontólogos lo aceptaron como el ave antigua, eslabón clave, de la transición entre los dinosaurios y las aves. No obstante, se han identificado fósiles avíales de mayor antigüedad, entre ellos tenemos a AnchiornisXiaotingia.

recreacion Archaeopetryx
Recreación del Archaeopetryx

Archaeopteryx habitó la tierra en el Jurásico superior hace 150 millones de años, se ubicó en lo que hoy se conoce como Alemania. De tamaño pequeño, comparte características tanto con las aves, como con los deinonicosaurios.

Su parecido con la urraca europea es sorprendente por la cantidad de años que los separan. A continuación, se desglosan las características similares de este saurio con las aves y con otros dinosaurios.

Similitudes entre Archaeopteryx y las aves

  • Amplias alas, de huesos huecos para facilitar el vuelo.
  • Plumas remeras, el tipo de plumas que crean resistencia al aire, permitiéndole al ave elevarse y volar.
  • Capacidad supuesta de volar, por la conformación de las alas.
  • Sensores auditivos para controlar el vuelo.
  • Estructura craneal propia de las aves.
  • Características esqueléticas del cuello, escápula, y el esternón.
  • La homotermia proceso para mantener el calor corporal dentro de unos límites predeterminados sin importar la temperatura ambiental. Es necesario aclarar que, esta adaptación la tienen tanto las aves como, los mamíferos, por el proceso de la evolución.

Similitudes entre Archaeopteryx y los dinosaurios

  • Mandíbulas con dientes afilado
  • Extremidades terminadas en tres dedos con garras extensibles.
  • Cola ósea muy larga.

Es evidente que Archaeopteryx es analógicamente más compatible con las aves que con los dinosaurios.

En pleno siglo XXI, se tiene a las aves como las únicas supervivientes de los dinosaurios Pterópodos.  Desde este ángulo se les ve como dinosaurios evolucionados, por lo tanto, este género no estaría totalmente extinguido.

Ornithischia

Los dinosaurios fueron divididos en dos grandes ordenes por Harry Seeley en 1887 basándose en la posición de sus caderas.

La división se conformó con los Ornistiquios, con una estructura pélvica de cuatro extremos, señalando hacia abajo y hacia atrás como en las aves y los Saurisquios, con los extremos del pubis hacia abajo y hacia adelante como los reptiles.

Sin embargo, el parecido de los ornitisquios con las aves es superficial, pues como ya se sabe éstas evolucionaron de los saurisquios, el otro orden de dinosaurios clasificado. Los Ornistiquios cuyo nombre significa” cadera de ave”, se distribuyeron por todo el planeta, eran numerosos al parecer andaban en manadas siendo la presa perfecta para los terópodos.

pelvis ornithischia
Los Ornithischia tienen la pelvis similar a la de las aves. Crédito: Wikimedia

Se aprecian ejemplares con corazas, y grandes estructuras óseas en el lomo en forma de ondas, otros tenían tendones osificados a lo largo del lomo y la cola.  Algunos subgrupos desarrollaron características que hoy exhiben los mamíferos ungulados, como elaboradas filas de dientes, crestas, cornamentas, caminar con el extremo de los dedos y patas revestidas de pezuñas.

Eran herbívoros, como bien lo documenta la morfología de sus dientes.

La evolución de estos colosos, origino una serie de sub especies que vivieron y se desarrollaron en periodos del Cretácico medio y el Jurásico inferior. No se ha definido aún, con certeza, alguna fauna reciente que tenga sus características filogenéticas.

Representantes de ese orden son: Sterogasaurus, Ceratops, Triceratops, Iguanodón, Adasaurus, Antarctopelta. Todos ellos comparten analogías que se pueden destacar.

  • Extremidades: tenían patas fornidas, para sostener sus grandes cuerpos, con cinco dedos en las anteriores y cuatro en las posteriores.
  • Tamaño: median entre 4-13 metros de longitud, aunque últimamente se habla de Supersaurus de más de 37 metros.
  • Peso: entre 4-20 toneladas.
  • Posición: cuadrúpedos, aunque el debate científico sobre esto sigue en pie.
  • Excepciones: el Iguanodón tiene solo tres dedos en sus extremidades terminadas en garras; sus brazos son más largos que las piernas.

La evolución de los dinosaurios marca un hito en su historia, no es posible determinar con certeza que géneros evolucionaron de algunos ordenes establecidos, por no contar con el respaldo de la evidencia fósil. La única evolución con ejemplares actuales aceptada es la de los Saurichios a aves.